Le vol 232 de United Airlines était un vol United Airlines régulier de Denver à Chicago, se poursuivant vers Philadelphie.
Le 19 juillet 1989, le DC-10 (immatriculé N1819U) servant le vol s’est écrasé à Sioux City, Iowa, après avoir subi une panne catastrophique de son moteur monté sur la queue, qui a entraîné la perte de nombreuses commandes de vol.
À l’époque, l’avion était en route de Stapleton Aéroport international de O’Hare International Airport. Sur les 296 passagers et membres d’équipage à bord, 112 sont morts lors du crash, tandis que 184 personnes ont survécu.
Malgré les décès, l’accident est considéré comme un excellent exemple de gestion réussie des ressources de l’équipage en raison du grand nombre de survivants et de la manière dont l’équipage de conduite a géré l’urgence et a atterri l’avion sans contrôle conventionnel.

 

Barou’h Che-assah Li ness Ba’makom Hazeh.  «Béni soit celui qui a accompli un miracle pour moi en ce lieu.» 

Israël Brownstein, un psychologue clinicien de 40 ans, a à peine pu passer à travers les paroles de la bénédiction alors qu’il se tenait dans un champ de maïs à Sioux City, dans l’Iowa, en juillet dernier. Trente et un ans plus tôt, le garçon de neuf ans gisait dans le même champ de maïs, seul, près de la mort.

Il n’était plus seul maintenant. Le jour où la vie d’Israël s’est brisée avec le DC 10 qu’il conduisait, il s’est fait un ami qui le soutiendrait pendant les années difficiles qui ont suivi: le Rav Mendel Katzman, ou, comme l’appelle Israël, le «Rabbin du Crash de l’avion.»

Pendant plus de trois décennies, Israël a résisté au retour sur le site de l’accident qui a coûté la vie à 112 de ses compagnons de voyage, mais cette année, à la demande pressante du Rav Mendel Katzman, il a rassemblé un courage émotionnel. «Je ne pourrais jamais me résoudre à le faire. Mais le Rav Mendel Katzman a pris toutes les dispositions pour que cela soit possible. Être de retour ici est trop puissant pour que je le mette en mots », a-t-il déclaré à Lubavitch International.

« Le traumatisme colore chaque partie de la vie des survivants », dit le Rav Mendel Katzman, qui est resté en contact étroit avec Israël toutes ces années. Il a estimé que ce serait une guérison pour Israël de retourner sur le site, où il pourrait pleurer la tragédie, et aussi exprimer sa gratitude pour sa survie miraculeuse. « Israël et moi parlons souvent du ‘pourquoi moi?’ sur son but dans la vie, pourquoi il a été choisi pour survivre et tant d’autres ne l’ont pas été ».

Le rabbin Mendel Katzman avec le survivant de l’accident d’avion, Israël Brownstein

 

«Je me souviens de chaque seconde»

Le vol 232 de United Airlines avec 285 passagers, dont 52 enfants et 11 membres d’équipage, a décollé de l’aéroport international Stapleton de Denver, Colorado, à 14 h 09, le 19 juillet 1989. La destination du vol était Philadelphie avec une escale à Chicago. Israël, alors élève de troisième année, connu affectueusement sous le nom de Sruli, voyageait en tant que mineur non accompagné. Ses parents, le Rav Avrohom et Chaya Bracha Brownstein, ont organisé le voyage afin que Sruli puisse rendre visite à un ami qui avait déménagé de Denver à Philadelphie.

Les parents de Sruli l’ont accompagné jusqu’à la porte d’embarquement, lui ont dit au revoir et l’ont remis aux agents de bord. Alors qu’il s’installait dans le siège 38H tout à l’arrière de l’avion, Sruli se sentit anxieux. Il craignait de voler pour la première fois et ne savait pas s’il saurait quand lire la traditionnelle prière pour les voyageurs.

Assis à côté de lui sur le siège de la fenêtre, 38J, se trouvait M. Richard Sudlow, un homme d’affaires aimable qui a noté le malaise de l’élève de troisième et a mis de côté son travail pour lui parler. Alors que l’avion décollait, Sudlow a parlé à Sruli de sa fille qui attendait avec impatience son retour de ce voyage d’affaires, et de la façon dont il prévoyait de venir la chercher à l’école plus tard. Sruli a parlé à Richard de la prière et Richard s’est penché et a écouté le garçon réciter les mots hébreux. Les deux se sont ensuite installés pour déjeuner.

Ils venaient juste de terminer leur repas lorsqu’ils ont entendu un bruit sourd à l’arrière de l’avion. Une explosion a déchiré la cabine, plongeant l’avion dans le chaos. Il tomba précipitamment, frissonna et s’inclina brusquement vers la droite. Les gens ont crié, les bébés et les enfants ont pleuré, les chariots de nourriture se sont écrasés, les agents de bord ont été jetés au sol.

«Je me souviens de chaque seconde», dit Israël. Le vol à destination de Philadelphie ne se rendrait même pas à Chicago. Le moteur de queue avait sauté, entraînant les trois systèmes hydrauliques et le système de direction de secours de l’avion avec lui. L’avion tournait sur le côté, l’aile droite pointant presque vers le sol. Il n’y avait pas de procédures d’urgence pour une telle éventualité, un état de fait jugé «pratiquement impossible» de survivre.

La voix du second officier Dudley Dvorak parvint à l’interphone: «Nous avons perdu notre moteur de queue, mais nous en avons deux sur les ailes. Nous descendrons à une altitude plus basse et volons plus lentement vers Chicago.

Son ton uniforme démentait le chaos dans le cockpit. Le capitaine Al Haynes et le premier officier Bill Records ont lutté pour prendre le contrôle de l’avion. A peine avaient-ils redressé un peu l’avion qu’il est entré dans un cycle phugoïde: le nez a chuté, provoquant une accélération de la vitesse anémométrique, ce qui a ensuite provoqué un soulèvement du nez, ralentissant ainsi la vitesse anémométrique, seulement pour que le cycle se répète.

Comme l’avion tombait de 1500 pieds à chaque cycle, le contrôle de la circulation aérienne a recommandé au pilote de tenter un atterrissage à l’aéroport de Sioux Gateway à Sioux City, Iowa, non loin de là. «J’ai de sérieux doutes quant à la création d’un aéroport. Avez-vous un autre endroit où nous pourrions abandonner? Demanda Al, mais ils continuèrent à se battre.

En utilisant l’accélérateur pour ajuster la puissance du moteur aux deux moteurs d’aile, l’équipage a pu prendre un certain contrôle sur leur direction. Quarante minutes après la panne moteur, le vol 232 était aligné sur la piste 22 à Sioux Gateway, arrivant à six fois la vitesse recommandée sans direction ni freins.

Le commandant de bord a pris la radio en vol et a parlé aux 285 passagers dont la vie était entre ses mains. «Je ne vais pas te blaguer, ça va être un atterrissage difficile, plus dur que tout ce que tu as traversé. Veuillez suivre les instructions de l’équipage de conduite. »

 

 

Dans la rangée 38, Richard a tenté de calmer son jeune voisin. Il a parlé à Sruli des glissières qui sortiraient des issues de secours et lui a montré comment prendre la position de renfort. Puis, à la suggestion de l’agent de bord, Richard a dit à Sruli qu’ils devraient changer de siège pour que Richard puisse être dans l’allée pour aider à l’évacuation. Alors que l’avion descendait, les gens pleuraient et priaient. Les parents ont enveloppé les bébés dans des oreillers et des couvertures, dans l’espoir de les protéger de l’impact; les sièges se tenaient la main.

« Accolade, accolade, accolade, accolade! » Au commandement de l’équipage, les passagers se sont repliés, la tête contre le siège devant eux, les mains protégeant la tête. Sruli ne pouvait pas bouger, alors même que Richard lui demandait: «Vous devez vous préparer. Tu te souviens comment je t’ai montré? Paralysé par la peur, il se redressa, les yeux fermés. Quelques instants avant l’impact, Richard poussa Sruli vers le bas et se jeta sur lui, le retenant et probablement lui sauvant la vie. «Je pense que ces minutes ont été la dernière fois de ma vie que j’ai eu peur», a déclaré Israël.

À 16 heures, le vol 232 a rencontré la piste roulant à 250 milles à l’heure. L’aile droite de l’avion a creusé un fossé dans le béton, renversant du carburant qui a été enflammé par le frottement. À l’impact, l’avion s’est brisé en morceaux, qui ont chuté dans toutes les directions sur une zone d’un mile de large. Des rangées entières de sièges ont été projetées en l’air, formant des arcs dans le ciel bleu d’été avant d’atterrir dans le maïs ou sur le béton. Certaines sections de l’avion ont été consumées par les flammes.

La section arrière, avec la rangée 38, le milieu de la rangée 37, et deux sièges de saut, roulait et roulait. Israël se souvient d’un bruit incroyablement fort, suivi d’un silence inquiétant. «Je pensais que c’était peut-être la mort. Comme s’il y avait une salle d’attente pour la mort, c’est là que j’étais. Cela semblait durer éternellement, mais fut bientôt remplacé par ce qui ressemblait à un chasse-neige arrachant l’herbe alors qu’ils s’immobilisaient dans un champ. Bientôt, Sruli entendit un agent de bord dire aux gens de déboucler et de partir. Il les regarda s’entraider et marcher sur les débris, sortant par le trou béant où se trouvait le reste de l’avion.

Pris au piège sous le corps de Richard alors qu’il haletait dans ses dernières respirations, Sruli détourna la tête. Il a vu des flammes provenant d’autres parties de l’avion. L’odeur était si terrible qu’elle hante toujours ses cauchemars les plus terrifiants. Regardant à sa droite, il vit que son bras était presque complètement séparé de son corps.

Le garçon a commencé à crier: «Trente-cinq West Winona Drive!» Ses parents lui avaient appris que s’il se retrouvait en difficulté, il devait dire aux gens leur adresse et leurs numéros de téléphone. Maintenant, alors que les ambulanciers le chargeaient sur une civière au milieu d’un champ de maïs dans l’Iowa, le garçon terrifié a crié ces détails familiers encore et encore.

Un centre de conseil mobile

À environ quatre-vingts kilomètres au sud de Sioux City, le Rav Katzman, le jeune directeur de Chabad dans le Nebraska et le Dakota du Sud, avait entendu parler d’un vol en difficulté aux informations. Il a pris un appel du Rav Yossi Dubrowski, un collègue Habad de Tampa, en Floride. Le Rav de la congrégation conservatrice Rodeph Shalom de Tampa, le Rav Kenny Berger était sur le vol avec sa femme Aviva et deux de leurs enfants, Avigail, 16 ans, et Jonathan, neuf ans. La famille et la communauté étaient en détresse. Le Rav Katzman pourrait-il se rendre à Sioux City pour découvrir où ils se trouvent et leur statut?

 

 

«J’ai appelé un de mes amis, M. Mort Trachtenberg, j’ai récupéré les clés de son luxueux mobil-home, je l’ai chargé avec beaucoup de nourriture, des livres juifs et des jouets, et je suis allé à Sioux City», a déclaré le Rav à Lubavitch International. Il ne savait pas combien de temps il resterait, ni ce qu’il trouverait à son arrivée, mais il s’est rendu directement à un hôpital de Sioux City et a garé le portable Mitzvah devant l’hôpital.

Jim Sherman, chef spirituel de la communauté conservatrice de Sioux City et ami du Rav Katzman, l’a rencontré là-bas. Aumônier du département de police d’Omaha, le Rav Katzman a utilisé son badge pour accéder à l’hôpital, et les deux ont commencé à rechercher les Bergers.

Ils ont découvert que Kenny et Aviva étaient morts dans l’accident. Jonathan avait des blessures relativement mineures, et Avigail était porté disparu. Puis Jim a découvert un collier avec les lettres hébraïques épelant son nom parmi les effets personnels d’une femme Jane Doe gravement blessée et dans le coma.

Bientôt, le camping-car dans le parking est devenu un centre de conseil non officiel. Les personnes cherchant à connaître leurs proches ont demandé au Rav Katzman d’utiliser ses informations d’identification en leur nom. «Il a fallu du temps pour rendre compte de tout le monde, donc les gens étaient tendus, ne sachant pas quelle était la situation. Les gens se sont arrêtés pour pleurer, chercher des informations ou avoir besoin de réconfort », se souvient-il.

«Nous avons prié avec de nombreuses personnes, juives et non juives», dit Jim. Il y avait des survivants qui sont retournés à l’aéroport, ont loué des voitures ou ont réservé eux-mêmes de nouveaux vols et sont repartis sans aucune égratignure. Ensuite, il y a eu des hommes dont les femmes sont mortes sur les sièges à côté d’eux, des parents qui n’ont pas pu retrouver leurs bébés dans l’épave, des enfants, comme Sruli, accrochés à la vie par leurs ongles.

Les médecins avaient réussi à stabiliser temporairement le bras de Sruli. Il aurait besoin d’une chirurgie complexe pour lui permettre d’utiliser le membre. Son crâne était fracturé, son cerveau hémorragique – le neurochirurgien a opéré pendant qu’il était éveillé de peur que l’anesthésie ne l’envoie dans le coma.

Alors que le Rav Katzman faisait sa tournée à l’hôpital, visitant les blessés, conseillant les membres de la famille et le personnel, un autre aumônier a mentionné qu’il y avait un enfant juif parmi les survivants. Sruli était dans un environnement fermé pour protéger ses plaies ouvertes de l’infection. «Les infirmières me conduisaient vers la fenêtre, et je voyais mon père et le Rav Plane Crash dans le parking près du camping-car», se souvient Israël. Ses parents étaient arrivés à Sioux City mardi à minuit.

Jour après jour, pendant l’hospitalisation d’un mois de Sruli, «le Rav était dehors avec son camping-car dans le parking. Il est entré dans nos vies et a été là pour nous depuis.

Sur les 296 personnes à bord ce jour-là, 184 ont survécu à l’accident. Avigail Berger est resté dans le coma pendant quatre semaines, mais s’est finalement rétabli. Le Rav Katzman est resté en contact avec les enfants Berger et les membres de leur famille qui les ont élevés après la mort des deux parents dans l’accident. Il a assisté à la bar-mitsva de Jonathan et à d’autres Simchos de la famille.

Vivre avec le traumatisme

Deux ans après l’accident, Sruli avait retrouvé quatre-vingt-dix-sept pour cent fonctionnant dans son bras. Il a de nombreuses cicatrices physiques, mais les cicatrices émotionnelles sont plus profondes.

Il vit tous les jours avec le traumatisme de la mort de Richard, dit-il. La culpabilité et les odeurs et les sons de ce jour tragique sont constamment rejoués dans son esprit. «L’un des cauchemars les plus terrifiants que j’ai régulièrement est celui de nous rouler et de cette odeur», dit-il.

Une fois sortie de l’hôpital, Sruli a commencé à fréquenter une yeshiva locale. Son adolescence a été troublée – il a lutté contre les opioïdes et la méthadone – mais il s’est finalement installé, s’est marié et a eu deux enfants. En 2010, il a obtenu son diplôme de docteur en psychologie. Désormais sobre, il a mis sur pied une organisation de prévention et de mentorat du suicide et des overdoses qui offre une thérapie et un soutien aux adolescents à risque.

Revisitant le site de l’accident, Israël et le Rav ont prié et pleuré les 112 morts ce jour fatidique. Avigail Berger rejoint par téléphone. Ensuite, ils se sont rendus au musée du vol 232, qui avait ouvert juste pour eux (il est fermé au public en raison du COVID). Israël a regardé une liste de ceux qui ont péri et a indiqué le nom de Richard. «Il a perdu la vie pour moi. Sa fille a grandi sans père à cause de moi. «J’ai tellement de frustration, tellement de douleur et d’angoisse, mais je dois être reconnaissant et avoir foi», dit-il. «Merci, mon Dieu, pour tout le temps supplémentaire que j’ai eu, pour mes beaux enfants et leur mère, pour mes amis et pour toutes les personnes qui, avec du sang, de la sueur et des larmes, ont tout donné pour sauver tant de vies ce jour-là.. »

 

Le Rav Katzman et Israël Brownstein au 232 Flight Museum

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